Erik van Erp Geschreven door Erik van Erp. Foto door: Erik

St. Lucia in Zuid-Afrika is een klein plaatsje aan de oostkust van Zuid-Afrika en uitvalsbasis voor het iSimangaliso Wetland Park. Dit is het grootste wetland reserve van de wereld dat zelfs helemaal doorloopt tot de grens met Mozambique. iSimangaliso Wetland Park staat op de UNESCO wereld erfgoedlijst, wat één van de redenen is dat je moet het park zeker moet gaan bekijken. Het beste doe je dat vanaf het water. Dit is de plek waar je gegarandeerd landzoogdieren zoals nijlpaarden en krokodillen heel dichtbij kunt zien! Verblijf je in St. Lucia dan bestaat er zelfs de mogelijkheid dat je in de avond en nacht nijlpaarden door het dorp ziet lopen, of nog vreemder in het zwembad van je hotel! Verder heb je hier ook een grote kans om vogels te zien zoals pelikanen, reuze reigers en Afrikaanse visarenden. In het natuurpark net buiten St. Lucia komen verder ook neushoorns, aapjes en giraffen voor.

St. Lucia

St. Lucia in Zuid-Afrika is niet zo groot, maar heeft toch goede voorzieningen. Het leven speelt zich voornamelijk afspeelt in McKenzie Street, de hoofdstraat van het dorp. Aan deze straat vind je touroperators, supermarkt, een bank, een kleine markt en tankstation. Verder kun vind je hier tal van restaurantjes vinden waar je voor een redelijke prijs een goede maaltijd kunt krijgen. Wil je lekker lunchen of even een drankje drinken terwijl je misschien wel nijlpaarden kunt spotten dan is de Ski Boat Club net buiten het dorp een aanrader. In de hoofdstraat is Reef & Dune een aanrader. Hoewel de bediening vrij traag is, is het eten echt de moeite waard.

Het wordt afgeraden om in de avond op straat rond te lopen op plekken waar het slecht verlicht is. Zorg dat je voor deze stukken met de auto gaat of dicht in het centrum verblijft. Sowieso wordt pinnen in de avond afgeraden en alleen bij de beveiligde bank. Moet je toch in de avond pinnen dan is er een ATM van FNB bij de Spar supermarkt.

Hoe veilig St Lucia is veranderd eigenlijk continue dus vraag even bij het inchecken wat er op dit moment aangeraden wordt. Verblijf je in of nabij de hoofdstraat dan kun je in de meeste gevallen gewoon naar huis lopen.

De nijlpaarden kun je door het hele dorpje tegenkomen, zelfs dus ook in het zwembad van je hotel. Met name rond de avond en nacht gaan de beesten op pad om te grazen. Nijlpaarden zien erg slecht, zorg er dus voor dat je gepaste afstand houd en nooit tussen het nijlpaard en het water gaat staan. Mocht je een nijlpaard tegenkomen dan doe je er goed aan meteen af te slaan of om te draaien en hem niet tegemoet te lopen.

Vanuit St. Lucia kun je een boottocht maken over de St. Lucia Estuary, een veel veiligere manier om nijlpaarden te bekijken. Daarnaast kun je het plaatsje ook gebruiken als uitvalsbasis voor het iSimangaliso Wetland Park en zelfs het Hluhluwé National Park. Je vertrekt dan vroeg in de ochtend op een tour en bent aan het einde van de middag weer terug in St. Lucia. Deze tour is vooral fijn wanneer je geen eigen vervoer hebt en toch een volle dag in het Hluhluwé National Park wilt zijn.

Er is redelijk wat accommodatie in en rond St. Lucia, maar omdat het een populaire plek is doe je er goed aan om je overnachtingen vooraf te reserveren. Een fijn en betaalbaar zelfcatering accommodatie is St Lucia Wilds. De accommodatie ligt op ongeveer 15  minuten lopen van het centrum. Eigen vervoer is voor deze accommodatie aan te raden.

Plan minimaal twee dagen in St. Lucia wanneer je met je voorbereidingen bezig bent. Als je wilt kunt je er gemakkelijk een week doorbrengen en alle om liggende parken, stranden en bezienswaardigheden te bekijken.

Boottocht over de St. Lucia Estuary

Er zijn verschillende aanbieders voor een Hippo toer over de iSimangaliso Wetland Park. Ze vertrekken meestal aan het einde van de middag zo rond een uur of 15:30 of in de ochtend. De middag is de beste tijd om de toer te doen, omdat je dan kans hebt op mooi licht van de ondergaande zon. Let op dat je een half uur van te voren aanwezig moet zijn voor de tours vertrekken. De tour duurt een ongeveer 2 uur waarmee je met één van de boten richting de zee vaart over de St Lucia Estuary. Onderweg maak je verschillende stops om naar nijlpaarden te kijken en krijg je uitleg over de nijlpaarden die hier leven. Erg indrukwekkend en bijzonder om te zien. Af en toe heb je het geluk om ook een krokodil voorbij te zien zwemmen, maar als het weer te koud is liggen ze liever aan de over om zich warm te houden.

Wanneer je op de boortocht meegaat zijn er twee verschillende opties. Er is één grote boot voor ongeveer 50 man en er zijn meerdere kleine bootjes voor ongeveer 15 mensen.  De kleinere bootjes kunnen gemakkelijker dicht langs de overs varen en op plekjes komen waar de grote boot niet kan komen. Deze tours kosten ook wat meer dan op de grote boot, maar het is de meerprijs zeker waard.  

Zorg dat je een goede zoomlens meeneemt, een winddicht jack en eventueel een warme trui afhankelijk van welke tijd van het jaar dat je deze tour doet. Op de kleine boot is koffie en thee inbegrepen in de tour. Een toilet is er vanzelfsprekend niet.

Omdat de kleine boten overal zo dicht bij kunnen komen is de kans groot dat je veel vogels zal spotten. Zo vind je bijvoorbeeld vlak bij de vertrekplek vogels die een nestje bouwen voor een vrouwtje in het riet dat aan de kant groeit. Het af en aan vliegen van de verschillende mannetjes en het bouwen van het nestje is bijzonder om te zien. Het lijkt er op dat het in de vogelwereld niet veel anders aan toegaat als bij ons. Voor zeven aaneengesloten dagen vliegt het mannetje van hot naar her om een mooi nestje voor zijn toekomstige vrouwtje te bouwen. Wanneer het mannetje vind dat het nestje af is mag het vrouwtje het nestje komen inspecteren. Staat het nestje ze niet aan dan sloopt ze heel het nestje tot er niets meer van over is en mag het mannetje weer opnieuw beginnen.

Wanneer je een boottochtje maakt over de St. Lucia Estuary dan hoop je natuurlijk dat je nijlpaarden te zien krijgt. Gelukkig hoef je jezelf daar in de meeste gevallen niet druk over te maken. Er zitten ongeveer 900 nijlpaarden en tal van krokodillen, waardoor de kans zeer groot is dat je er een aantal van gaat zien. De nijlpaarden brengen hun dag in groepjes in het water door. Ze gapen wat, ze vechten af en toe voor hun territorium, brullen wat en lopen over de bodem van het water op zoek naar eten. Klinkt misschien niet zo spannend maar dat is het zeker wel.

Je kunt je tour boeken bij Heritage Tours and Safaris, welke goed aangeschreven staat op internet en waar wij ook een goede ervaring mee hebben gehad.  

Vind je een boottrip niets, dan kun je ook met eigen vervoer of met een tour door de St. Lucia Wetlands rijden.

St. Lucia Estuary Beach

Wanneer je eigen vervoer hebt kun je vanuit St. Lucia doorrijden naar het puntje aan de kust nabij de Ski Boat Club. Voor actievelingen is het ook mogelijk vanuit het centrum van St. Lucia naar de kust te lopen. Net voorbij de Ski Boat Club begint een korte boardwalk welke doorloopt tot aan de kust. Deze wandeling wordt alleen overdag aangeraden in verband met de veiligheid. Vlak voor de boardwalk begint kun je wat leuke en unieke souvenirs kopen, zoals uit hout gesneden nijlpaarden zoals ze daar rondlopen. Je kunt helemaal over het strand lopen tot aan een oud scheepswrak.