Lisan Kerstens Geschreven door menasil. Foto door: Tikva

Voor reizen naar de Verenigde Staten is in principe geen visum meer nodig. Een ESTA (zogeheten reistoestemming) volstaat. Een ESTA heb je nodig wanneer je per vliegtuig of boot de Verenigde Staten binnenkomt. Wanneer je een overstap in de Verenigde Staten maakt heb je ook een ESTA nodig ook wanneer je besluit om niet het vliegveld te verlaten. 

Wanneer je vliegt naar bijvoorbeeld Canada en vervolgens over land door reist naar bijvoorbeeld New York dan heb je geen ESTA nodig

Voor je vertrekt: Invullen van ESTA formulieren

Om de Verenigde Staten binnen te komen dien je - mits je onder het Visa Waiver Program valt en- voordat je naar de Verenigde Staten af kan reizen, een reistoestemming (ook wel ESTA genoemd) aan te vragen. Of je onder het Visa Waiver Program valt hangt af van je nationaliteit en je reisduur. Je reisduur mag niet langer dan 90 dagen zijn. Nederland valt onder het Visa Waiver Program. Dit betekent dat je geen visum meer nodig hebt, maar een ESTA volstaat. Dit geldt niet alleen voor een vakantie maar ook voor zakenreizen.

Let op dat je paspoort geldig moet zijn tot je totale verblijfsperiode in de Verenigde Staten plus één extra dag. Dus als je op 1 januari in de VS aankomt, moet je paspoort geldig zijn tot 2 april. Beter is het natuurlijk om een paspoort te hebben dat langer geldig is, je weet maar nooit wat er kan gebeuren. Kinderen moeten een eigen paspoort hebben.

Kom je in aanmerking voor het Visa Waiver Program dan dien je uiterlijk 72 uur voor je vertrek een ESTA formulier (Electronic System for Travel Authorization / Elektronisch Systeem voor Reistoestemming) in te vullen.  Dit is een officiële website van de Amerikaanse regering. De vragenlijst is ook in het Nederlands beschikbaar. Om deze vragenlijst in te vullen dien je je paspoort bij de hand te hebben, een creditcard, gegevens over je huidige werkgever en je verblijfadres in de Verenigde Staten.

De kosten voor deze reistoestemming bedragen $14 per persoon en dien je direct te betalen per creditcard. De reistoestemming is geldig voor een periode van twee jaar (of tot het paspoort verloopt indien dit eerder is) en is geldig voor meerdere bezoeken aan de VS. Dit betekent dat je bij een volgend bezoek geen formulier meer hoeft in te vullen indien je onder hetzelfde paspoort reist.

Er wordt aangeraden de reistoestemming ruim van tevoren aan te vragen. Dit om te voorkomen dat je de VS niet binnen mag,  indien blijkt dat je toch een visum moet aanvragen. De zogenaamde toestemming kan geweigerd worden wanneer iemand een strafblad heeft, eerder de toegang tot de VS is geweigerd of wanneer eerder een visumaanvraag is geweigerd. In dat geval moet je wel een visum aanvragen . Indien er geen problemen zijn, verschijnt er vrij snel op je scherm dat je toestemming is verleend. Alhoewel het niet noodzakelijk is, is het voor je eigen administratie handig om de toestemming uit te printen. Je krijgt geen bevestiging in je e-mail. Overigens krijg je wel een seintje per e-mail als je ESTA toestemming bijna is verlopen.

Laat je niet verleiden om voor de ESTA aanvraag te betalen!  Er zijn bureaus die aanbieden om je te "helpen" bij de aanvraag tegen betaling. Dat mag, maar het is zuiver geldklopperij. Je kunt het ESTA formulier in het Nederlands invullen. Officiële Amerikaanse websites zijn altijd te herkennen aan .gov in de naam.

In het vliegtuig

De ESTA toestemming vervangt het 'groene I94' formulier. Dit formulier kreeg je voorheen in het vliegtuig en de vragenlijst is gelijk aan hetgeen dat wordt gevraagd in de ESTA vragenlijst.

Per gezin moet je een wit Customs Declaration formulier invullen voor de douane met gegevens over waar je verblijft en wat je meebrengt naar de VS. Op dit formulier moet je ook aangeven welke goederen in de VS achterblijven. Dit zijn bijvoorbeeld cadeaus die je meebrengt (plus hun prijs). Ook zaken als bloembollen moet je op dit formulier aangeven. Deze worden alleen toegelaten in de VS als ze een speciaal zegeltje hebben, dat bewijst dat ze geen schadelijke ziektes hebben. Een goede bloemenzaak, of winkels op Schiphol/Zaventem, hebben die speciale pakjes. Verse groenten en vleeswaren mogen de Verenigde Staten niet in. Elke passagier in het vliegtuig moet dit formulier invullen.

Indien je van Canada naar de Verenigde Staten vliegt, dien je de formulieren in te vullen voordat je door de douane gaat. Daarnaast zul je de immigratie al doorlopen voordat je überhaupt in het vliegtuig naar Verenigde Staten zit. Je krijgt vragen over het doel van je reis, je moet je vingerafdrukken afgeven en er wordt een foto gemaakt. Als alles goed gaat, heb je voordat je het vliegtuig in gaat, al een stempel voor de Verenigde Staten in je paspoort en ben je dus al in de Verenigde Staten. Dit wil Delta Airlines op korte termijn ook invoeren op Schiphol.

Aankomst op het vliegveld in de Verenigde Staten

Immigratie

Direct uit het vliegtuig loop je naar de immigratieafdeling. Tenzij je een Amerikaans paspoort hebt, of een verblijfsvergunning voor de Verenigde Staten, moet je in het rijtje voor toeristen. Er staan altijd mensen van de immigratiedienst in die zaal die je graag de weg willen wijzen. Als je bij de immigratieambtenaar bent aanbeland (en dat kan een half uur of langer duren, de rij gaat meestal vrij langzaam), krijg je vragen over waarom je naar de Verenigde Staten komt, of je wel voldoende geld bij je hebt (een creditcard is heel nuttig hier) enzovoort.  Iedereen moet vervolgens  elektronische vingerafdrukken geven en er wordt een foto gemaakt. De ambtenaar zet een stempel in je paspoort met hoe lang je in de Verenigde Staten mag blijven (maximaal drie maanden). Hij of zij zet verder een stempel op het witte douaneformulier en heet je welkom in de Verenigde Staten.

Iedereen moet op het eerste vliegveld waar je de Verenigde Staten binnenkomt door de immigratie en de douane. Rechtstreeks doorgaan naar je eindbestemming kan dus niet. Reken er daarom altijd op dat je op je eerste vliegveld in de Verenigde Staten zeker twee uur nodig hebt om over te stappen en hou daar dus ook rekening mee bij het boeken van je vlucht.

Koffer halen

In de kofferruimte loopt meestal een officieel iemand rond met een hond. Als de hond naast jou of je koffer gaat zitten, is dat een slecht teken en kun je rekenen op een gedegen ondervraging en doorzoeking van je koffer. Daarnaast worden ook regelmatig steekproeven genomen. Maak je niet te bezorgd als je dat overkomt, gewoon vriendelijk blijven en de vragen kort, maar waarheidsgetrouw, beantwoorden. In de meeste gevallen mag je echter zo doorlopen en hoef je alleen bij de uitgang je afgestempelde witte douaneformuliertje af te geven.

Indien je een overstapt hebt in de Verenigde Staten dien je vaak zelf je koffers op te halen en vervolgens opnieuw de koffers in te checken voor je volgende vlucht. Vraag dit na bij het inchecken op Schiphol.

Als je niet verder reist

Indien je niet verder reist, kom je na de douane de aankomsthal binnen en daar kun je de balies van autoverhuurbedrijven vinden en bordjes die wijzen naar het openbaar vervoer of taxi's.

Als je verder reist

Direct na de douane zijn er balies van luchtvaartmaatschappijen die binnenlandse vluchten afwerken. Geef daar je koffer af, laat je kaartje controleren en zij zullen je dan vertellen waar je vliegtuig vertrekt. Je wordt niet verder gecontroleerd.

De veiligheidscontroles

Op vliegvelden in de Verenigde Staten is de veiligheidscontrole heel vroeg in het proces, vlak nadat je bij de balie van je luchtvaartmaatschappij bent geweest om je koffer af te geven. Federale ambtenaren (van de Transportation Security Administration – TSA) controleren eerst of de naam op je vliegkaartje dezelfde is als in je paspoort (LET OP: geen afkortingen of initialen op je vliegkaartje, precies zoals op je paspoort staan. Als je altijd Jan wordt genoemd, maar in je paspoort staat Johannes, dan moet op je vliegticket Johannes staan).

Schoenen en jassen moeten uit, riemen moeten af, sleutels, portemonnees, mobiele telefoons, tassen moeten in bakjes worden gelegd, evenals (schoot)computers en gaan dan door de machine. Als je desondanks piept als je door het poortje gaat, wordt je uit de rij gehaald en handmatig gecontroleerd. Ze halen dan waarschijnlijk ook je tas van de lopende band en gaan daar dan overheen met een papiertje waardoor ze kunnen zien dat er echt nooit explosieven in je tas hebben gezeten.

Vertrek uit de Verenigde Staten

De Verenigde Staten verlaten is makkelijk. Bij de balie pakken ze je koffers aan en hangen daar een etiketje aan met je eindbestemming. Je ziet je koffer pas terug als je op je eindbestemming bent ongeacht of je een overstap hebt of niet. Je moet nog wel de veiligheidscontrole door natuurlijk.