Janneke Geschreven door Janneke. Foto door: Tikva

Sri Lanka heeft aan bezienswaardigheden eigenlijk alles wat je maar kunt bedenken. Cultuur, natuur, heerlijke stranden, wilde beesten en ook niet onbelangrijk: lekker eten. Doordat het een relatief klein eiland is kun je prima met de bus, trein of huurauto rondreizen en in 2 tot 3 weken alle hoogtepunten zien.

De culturele driehoek

In het binnenland van Sri Lanka vind je de ‘culturele driehoek’. Hier vind je de archeologische en culturele bezienswaardigheden van meer dan 2500 jaar oud. Ongeveer een half uur van Dambula ligt Sigiriya. Deze oude vulkaankern (de vulkaan zelf is door erosie helemaal verdwenen) steekt vanuit de jungle een paar honderd meter omhoog wat er behoorlijk spectaculair uitziet. Via ontelbare traptreden langs muurschilderingen en archeologische opgravingen kun je op de top van deze rots komen en je een prachtig uitzicht hebt over de tuinen rondom Sigiriya. Begin vroeg aan de klim want wanneer de zon eenmaal hoog aan de hemel staat wordt het echt warm. Aan het einde van de dag Sigiriya bezoeken is tevens een optie. De laag staande zon beschijnt de beschilderingen dan waardoor ze nog kleurrijker zijn. Vanaf de top is het landschap bij het late middaglicht ook erg mooi.

Niet ver van Sigiriya ligt Dambulla met haar rotstempel. Bovenop een ruim 100 meter hoge rots bevindt zich de tempel welke in de 1e eeuw voor Christus is gesticht. De rotstempel bestaat uit 5 kamers, grotten eigenlijk. De kamers zijn versierd met muurschilderingen en grote boeddha beelden. Zoals bij vele tempels in Sri Lanka zijn er ook apen. Pas dus op met je camera's, telefoon en rugzak. Dambulla ligt vrij centraal en is een goede plek om te overnachten. Je kunt vanaf hier ook dagtripjes maken naar Sigariya en Polonnarawu.

Op ongeveer 2 uur rijden van Dambulla ligt de heilige stad Anuradhapurna. Het is de oudste hoofdstad van het eiland en is in 437 voor christus gesticht. Destijds was deze koningsstad het centrum van de omgeving en vandaag de dag kun je nog vele restanten uit die tijd terugvinden. 

De heilige stad Polonnaruwa ligt ook op ongeveer 2 uur rijden van Dambulla. Dit is ook een oude hoofdstad geweest waarvan nog veel bouwwerken bewaard zijn gebleven. Het is leuk om een fiets te huren en op die manier alle ruïnes te bezoeken. Neem wel voldoende drinken en iets te snacken mee want je kunt onderweg niet echt makkelijk iets kopen.

De toegangsprijzen voor al deze bezienswaardigheden zijn vrij hoog. Helaas bestaat het voordelige combiticket sinds 2012 niet meer en betaal je dus bij iedere site rond de $25 voor het entreekaartje. Dat is dan wel een erg mooi kaartje met een dvdtje erbij. 

Nog even een algemene tip: Zorg dat je altijd een paar (dikke) sokken in je tas hebt zitten. Je moet op heel veel heilige plekken je schoenen uit en je voetzolen branden echt weg op de hete stenen. Sokken dragen mag wel.

De stranden

Sri Lanka heeft prachtige stranden, eigenlijk te veel om op te noemen. Wanneer je wilt surfen is Arugam Bay aan de oostkust een goede plek om te verblijven. Het strand is enorm breed en in het dorpje zitten genoeg leuke restaurants en guesthousjes. Uiteraard is een kamer of hutje met uitzicht op zee duurder dan wanneer je genoegen neemt met uitzicht op de hoofdweg. De zee is vrij ruw en zwemmen is hier niet altijd mogelijk. Eind september was de stroming enorm sterk en moest je echt moeite doen om je zwembroek niet te verliezen. 

In het zuiden zijn tal van kleine baaitjes en stranden. Eén van de populairste baaitjes is Unawatuna. De Tsunami heeft hier destijds flink toegeslagen maar inmiddels heeft men weer volop nieuwe hostels en hotels gebouwd. Helaas hebben ze deze helemaal op het strand gebouwd waardoor er bij vloed nog maar weinig zandstrand over is. Maar dat neemt niet weg dat het een prachtige plek is. Vanaf half oktober kun je hier ook goed duiken en snorkelen. Het ligt op nog geen half uurtje van Galle, een oude koloniale stad waar nog de nodige Nederlandse invloeden terug te vinden zijn. Doordat dit een baaitje is kan je redelijk veilig zwemmen hier.

Unawatuna ligt vlakbij het plaatsje Galle waar veel Nederlandse invloeden terug te vinden zijn. De straatjes binnen de muren van het fort zijn erg charmant. Zeker een bezoekje waard!

Negombo is de strandbestemming die bekend is bij de massa. Dit komt mede door de zeer gunstige ligging. Vanaf de luchthaven ben je er in een kwartiertje. De stroming in zee is vaak te sterk om in te zwemmen maar door de vervuiling van het water is dit op zich niet zo erg. Het strand is hier breed en vrijwel alle hotels hebben een zwembad. Het is een van de weinige plekken met vrij veel toeristische faciliteiten. Een prima plek voor je eerste of laatste dag in Sri Lanka. 

Hikaduwa is ook een redelijk ontwikkelde strandplaats. Ook hier bouwen ze tot bijna aan de vloedlijn wat niet altijd handig is. Voor de deur ligt een snorkelgebied en daarmee is het één van de weinige plekken in Sri Lanka waar je de zee in kunt om te snorkelen zonder dat je met een bootje ergens heen hoeft.

Voor de kust van Sri Lanka komen verschillende walvissen voor. Het hele jaar door zijn ze te vinden maar ze verplaatsen zich wel. In maart  waren er in de buurt van Galle veel te spotten.  Ook schildpadden komen veel voor en in het gebied tussen Unawatuna en Colombo zijn dan ook verschillenden broedstationnen te vinden die je kunt bezoeken. Kijk ook niet vreemd op als je eigen strand 's nachts bezoek krijgt van een schildpad die een plekje zoekt voor zijn eieren.

Yala National Park

In het zuidoosten van Sri Lanka ligt, aan de kust, Yala National Park. In dit park leven onder andere olifanten, krokodillen, beren, luipaarden, ontzettend veel vogelsoorten, herten en wilde zwijnen. Het is één van de beste plekken ter wereld om een luipaard in het wild te zien, alhoewel dit niet vanzelfsprekend is. Je kunt eenvoudig een jeep met chauffeur huren om het park in te gaan. Het beste is om ‘s ochtends heel vroeg, zo rond 5 uur, te vertrekken zodat je als één van de eersten het park in kunt. De meeste kans om wilde dieren te spotten heb je tot een uur of 10, daarna wordt het al snel erg warm en liggen de meeste dieren liever in de bosjes. Om Yala National Park te bezoeken kun je het beste in Tissamaharama of Katharagama verblijven. De entreeprijs (2014) voor een jeep is 3700 roepies. Daarnaast komt er nog de prijs voor de bezoeker bij. Het scheelt dus als je een groepssafari doet in plaats van met zijn tweeën. Vaak werkt het hotel/guest house waar je verblijft samen met een safari-organisator en zij kunnen je dan ook goed informeren. Tours worden aangeboden met  4 uur, 7 uur of 12 uur durende safari's. Vaak is het prijsverschil tussen de 4 uur en 7 uur durende safari klein en is het de moeite waard om de 7 uur durende safari te nemen. Bij de safaris van 4 uur heb je de keuze uit de ochtendsafari of de middagsafari. Informeer altijd of de chauffeur die je rond gaat leiden goed Engels spreekt! Bij aankomst in het park is het voor elke chauffeur belangrijk om als eerste binnen te komen. De rit naar het national park en bij binnenkomst kan dan ook behoorlijk ruig zijn. Maar na 5 minuten gaat elke jeep zijn eigen weg en wordt de rit rustiger. Chauffeurs werken ook samen en informeren elkaar wanneer ze ergens luipaarden hebben gezien. Zo vergroten ze de kans. Mocht een chauffeur geïnformeerd worden dan er een luipaard is gesignaleerd, dan is er een grote kans dat de rit onaangekondigd ruig(er) wordt. De chauffeur wil er namelijk zo spoedig mogelijk zijn om de beste plek te bemachtigen. 

Hill Country

Het binnenland van Sri Lanka is heuvel- en bergachtig en bezaaid met theeplantages. Een bezoek aan een theeplantage mag eigenlijk niet ontbreken. Ella is een klein dorpje midden in de heuvels vanwaar je een aantal mooie wandelingen kunt maken. Vanuit Haputale, wat een stuk minder toeristisch is, kun je een wandeling maken naar Lipton peak, vanwaar je prachtig uitzicht hebt over de heuvels vol met theestruiken. Onderaan Lipton Peak bevindt zich een theefabriek waar je, tegen een kleine vergoeding, een rondleiding kunt krijgen.

Een andere stad in het binnenland met een Engelse uitstraling is Kandy. De belangrijkste bezienswaardigheid hier is echter de tempel van de tand relikwie.

Ook plaatsen als Nuwara Eliya en Bandarawella zijn leuk om aan te doen. Nuwara Eliya (ook wel Nurelia genoemd) heeft nog een hele Engelse sfeer. In deze regio moet je zeker een stukje met de trein gaan. Het is prachtig om langzaam door de theeplantages te tuffen en de pluksters aan het werk te zien. De route tussen Nurelia en Bandarawelle of het iets verder gelegen Ella voert over een bergrug dus veel tunneltjes en mooie vergezichten. Een kaartje voor een rit van 3 uur kost amper 50 eurocent.