Erik van Erp Geschreven door Erik van Erp. Foto door: Tikva

Palenque is een oude stad in de jungle waar de open vlaktes overgaan in de bergen. Het plaatsje is ongeveer 100 jaar voor Christus ontstaan en bereikte zijn hoogtijdagen rond de 7de eeuw.  Veel van de tempels die nu te bezichtigen zijn werden in deze tijd gebouwd. Rond het jaar 900 werd de stad verlaten omdat het continue in gevecht was met een concurrerende plaats en raakte in verval. Eeuwenlang bleef de stad onbewoond, tot in 1773 verhalen opdoken van stenen paleizen in de jungle. In een gebied van 8 vierkante kilometer zijn inmiddels 1453 verschillende gebouwen gevonden. 500 daarvan zijn uitgegraven en te bezichtigen. In Palenque zijn veel en grote Maya tempels te bezichtigen. In tegenstelling tot bijvoorbeeld Chichén Itzá mag je de tempels ook beklimmen en is het er stukken rustiger. Wat de tempels van Palenque bijzonder maakt, is dat het een van de weinige plaatsen is waar het leven van de Maya koningen uitgebreid is beschreven op de vele stenen. Ook is in Palenque de meest sensationele ontdekking gedaan van de hele Mayawereld. Namelijk de graftombe van Koning Pacal in de Tempel der Inscripties.

Wanneer je in Palenque aankomt zijn er twee voor de hand liggende plaatsen om te verblijven. In het plaatsje zelf of dichter bij de ruines in El Panchan.

El Panchan

El Panchan is een plek aan de rand van de jungle waar reizigers hun eigen plekje hebben gecreëerd. Omringd door de bomen, jungle geluiden, met apen in de bomen en een aantal barretjes en cabana’s kun je hier gemakkelijk een tijdje verblijven. De sfeer is erg relaxed en ‘s avonds is er volop muziek en gezelligheid. Voor het eten ben je aangewezen op het enige restaurant dat er aanwezig is: Don Mucho’s. Het restaurant is erg goed, heeft een gezellige sfeer en is niet duur! Ook is er bijna iedere avond wel een liveoptreden van een bandje of zanger. Echt een aanrader, zowel voor mensen die samen reizen als voor mensen die alleen reizen en anderen willen leren kennen.

Een taxirit van het ADO busstation naar El Panchan kost Mex $50,-. Het is vrijwel onmogelijk om vooraf een plek te reserveren in een van de hotels in El Panchan. Telefoontjes, emails of facebookberichten blijven allemaal onbeantwoord. De beste manier is gewoon er naar toe gaan. Het lijkt er op dat er meestal wel ergens plek is. Hoe eerder je bus arriveert in Palenque, hoe groter de kans op een gewenste kamer (met name in het hoogseizoen). In het laagseizoen lijkt dit niet echt een probleem. Margarita’s & Ed’s Cabanas is een van de betere plaatsen om te verblijven. Goedkoper overnacht is mogelijk in een van de andere opties, die ook een stuk meer basic zijn. Ontbijten doe je ook bij Don Mucho’s aangezien de hotels geen ontbijt aanbieden.

Wanneer je verblijft in El Panchan ben je op loopafstand van de Palenque Ruïnes.

Palenque Ruïnes

De ruïnes van Palenque zijn behoorlijk groot en liggen midden in de jungle. In de meeste reisgidsen wordt aangeraden om in een groep de ruïnes te verkennen. Op het moment van schrijven leek de situatie redelijk veilig, maar er was minder bewaking aanwezig dan op sommige andere toeristische plaatsen. Onze inschatting is dat wanneer je niet te ver naar de afgelegen tempels (zoals de Temple of the Inscriptions) gaat of in de buurt van een groep blijft de ruïnes ook zelf te bezoeken moeten zijn.

Wanneer je Palenque Ruïnes bezoekt met een tour, dan blijf je zo’n vier uur op de site. Wanneer je een (Engelstalige) gids huurt met een aantal reizigers zal deze je twee uur allerlei dingen over de site vertellen. Een Engelstalige gids kost officieel $960 per groep van 1-7 mensen. Over de prijs valt te onderhandelen. Voor 5 mensen betaalden wij na onderhandelen $120 pp. Spaanstalige gidsen zijn aanzienlijk goedkoper, mocht je de Spaanse taal goed spreken. De overige twee uur zonder gids kun je gebruiken om zelf rond te lopen bij de ruïnes. Omdat de oude stad zo enorm uitgebreid is, je allerlei tempels kunt beklimmen en de warmte je minder actief doet bewegen is twee uur minder lang dan het lijkt.  

Entree voor de Palenque ruïnes is Mex $57,- per persoon en Mex $27,- per persoon Park Fee. Wil je de jungle in voor een hike dan kun je hier een gids voor huren. Door de gescheiden prijzen voor het park en de ruïnes hoef je dus enkel de Park Fee te betalen voor een jungle hike.

Je kunt de ruïnes lopend vanuit El Panchan bezoeken, of je kunt een gecombineerde tour doen waar de ruïnes van Palenque zo’n beetje standaard inzitten, naast een aantal watervallen. Tours bij El Panchan zijn iets goedkoper dan in het centrum ($130,- vs $150). Het prijsverschil is ongeveer gelijk aan het taxiritje op en neer. Let op dat voor de prijs van de tour enkel de ritten inbegrepen zijn en dat de entree prijzen voor de bezienswaardigheden meestal nog apart betaald moeten worden.

Misol-Ha waterval

Omringd door de jungle is de Misol-Ha waterval. Deze waterval ligt 18 km (20 minuten) ten zuiden van Palenque en wordt vaak ook aangedaan tijdens een van de tourtjes. De enige optie om er zelfstandig te komen is per huurauto. Entree voor de waterval is Mex $25,- .

Bijzonder aan de waterval is dat je er achter door kunt lopen. Ook zijn er grotten waar je in kunt. Zoals op iedere toeristische plek waar een zakcentje verdiend kan worden, staat hier altijd wel iemand die als “gids” kan dienen. Het is ons niet bekend of de grotten de moeite waard zijn om te bezoeken.

Agua Azul

De Agua Azul waterval is opvallend door de mooie blauwe kleuren van het water en ligt zo’n 1.5 uur van Palenque. In verschillende trappen valt het water via verschillende watervallen naar beneden. Tijdens en vlak na het regenseizoen kan het bezoek aan de waterval tegenvallen, omdat het water dan meer bruin dan blauw van kleur is. Dit komt doordat in dit seizoen veel extra zand en andere materialen de kleur van het water aantasten. Op de andere momenten is het water prachtig blauw.

Je kunt vrijwel langs de hele waterval omhoog lopen. In het begin vind je vele eet- en souvenirkraampjes. Bovenaan de waterval vind je een klein dorpje. Aangeraden wordt om niet veel verder dan dat dorpje de rivier te volgen i.v.m. de veiligheid (kans op overvallen). Op dit punt kun je ook via een brug en balken aan de overkant van de rivier komen. Deze rustige plek is ook geschikt om even een verfrissende duik te nemen in het koude water. Op verschillende plaatsen kan een sterke onderstroom plaats vinden dus blijf alert tijdens het zwemmen. Ook op je spullen :).

Entree voor de waterval kost Mex $38,-pp . Ga je met een tour naar de Agua Azul waterval dan blijf je hier zo’n 3 uur voordat je weer terug rijdt. Dit is lang genoeg.

Vervoer

Er stoppen genoeg bussen in Palenque en je kunt dan ook gemakkelijk van allerlei plaatsen een busticket boeken. Aangezien het een populaire plek is bij reizigers, is het goed om je vervolgreis zodra je weet wanneer en waarheen je wilt vertrekken, vast te leggen. Afhankelijk van de periode en het aantal reizigers kan het misschien lastig zijn om je plaatsje in de bus op het laatste moment te bemachtigen.

Veel reizigers reizen vanuit Palenque door naar het zes uur verderop gelegen San Christobal de Las Casas of naar Campeche.