Erik van Erp Geschreven door Erik van Erp. Foto door: Erik

Er zal misschien niet direct een belletje gaan rinkelen wanneer we het over Karelia in Finland hebben. Toch zou dit wel moeten want Karelia, een regio in Finland dat officieel bekent staat als “North Karelia”, heeft heel veel moois te bieden voor natuurliefhebbers en wandelaars. Verwar deze regio niet met Karelia in Rusland. Karelia loopt in door beide landen en is opgedeeld in verschillende sub-gebieden, zoals bijvoorbeeld Central Karelia wat weer onderdeel uitmaakt van Noord Karelia dat in Finland ligt. Het zal je dan ook niet verbazen dat North Karelia in Finland tegen de grens van Rusland aan ligt.

De belangrijkste uitvalbasis in de North Karelia regio zijn Kitee, Rääkkylä en Tohmajärvi. Vanuit deze plaatsjes kun je in de zomer de mooie natuur bezoeken, in de kraak heldere meren zwemmen en mede door de gastvrijheid van de mensen helemaal tot rust komen. In de winter zijn er ook tal van leuke en vooral unieke activiteiten te doen, zoals sneeuwschoen wandelen, ijsvissen en met de sneeuwscooter de omgeving verkennen (aanrader!). Karelia is alles behalve toeristisch waardoor je net als de Finnen vooral kunt genieten van de absolute stilte, de natuur en de lokale gerechten en gebruiken.

Bezienswaardigheden

In Karelia in Finland zijn er tal van verschillende opties wat accommodatie betreft. Zo zijn er (high-end) cottages, hotels en kleinschalige lokale cottages waar je midden in de natuur kunt verblijven. In totaal zijn er in deze regio ruim 20.000 cottages dus de kans is groot dat er wat tussen zit dat bij je past. De regio leent zich vooral voor outdoor activiteiten waaronder wandelen, vissen, varen en wildlife spotting.

Kesälahti

Gelukkig is Karelia goed met het openbaar vervoer te bereiken vanuit de hoofdstad. De beste plek om je reis te beginnen is Kesälahti waar dagelijks verschillende treinen vanuit Helsinki Centraal naar toe rijden. De reis vanuit Helsinki kost je ongeveer vier á vijf uur. Vanuit Kesälahti kun je eventueel per trein weer verder reizen naar Kitee of Tohmajärvi. Met de auto doe je er ongeveer 5 uur over (350km).

Op zo’n 12 kilometer van Kesälahti ligt het Puruvesi meer waar je in de zomer kunt wandelen, zwemmen, varen en vissen. In de winter is het eigenlijk niet veel anders behalve dan dat het sneeuwschoen wandelen, ijsvissen en ijszwemmen heet, uiteraard is de beleving totaal anders. Hoewel er misschien geen haar op je hoofd aan denkt om te gaan ijszwemmen kunnen we het (bijna) iedereen aanraden om het uit te proberen. IJszwemmen is een onvergetelijke ervaring als je net uit flink warm gestookte Finse sauna stapt. Daarnaast zullen de Finnen je misschien voor een watje aanzien als je niet net als zij even een dip in het ijskoude water neemt.

Een andere unieke ervaring is ijsvissen. De Finnen zijn er dol op en trekken met een eenvoudige hengel, een ijsboor en een inklapbaar stoeltje en goede warme kleding het Puruvesi meer op. Wanneer je ver genoeg van het land bent maak je met de ijsboor een gat in het ijs dat groot genoeg is om een vis uit het water te halen. Met je hengeltje en wat aas is het bijna surrealistisch wanneer je je avondeten aan het vangen bent. De verschillende ijsvistours bieden je een extra warme overall aan om de soms koude temperatuur de baas te blijven, maar het is aan te raden om onder deze overall voldoende laagjes te dragen. Na een uurtje of wat vissen sluit je de tour af met heerlijk opwarmen bij het kampvuur en worstjes barbecueën.

Een mooie plek om te verblijven vlak bij het Puruvesi meer is in een van de cottages van Ruoke Holiday Village. Deze ruim opgezette cottages zijn van alle gemakken voorzien, zoals eigen keuken,  koelkast en oven, verschillende slaapkamers, sauna, Wi-Fi en wasmachine.  Voor ongeveer €100,- per nacht of €600,- per week zijn ze te huren.

Koli National Park

 

Een van de hoogtepunten van je bezoek aan North Karelia is Koli National Park in Koli. Op de top van de Ukko-Koli heuvel heb je een prachtig uitzicht over het Koli National Park en het Pielinen meer. Het park is een geliefde plek voor kunstenaars, fotografen en natuurliefhebbers en wanneer je boven op Ukko-Koli staat zal je ook direct zien waarom. In de zomer ziet het er hier magisch uit en de winter voegt een laagje sneeuw hier nog eens wat extra’s aan toe. Koli National Park heeft meer dan 80 kilometer aan wandelroutes, vier “nature trails” en een wandelroute rondom het Herajärvi meer. Het Allemansrecht in Finland geeft je de mogelijkheid overal te kamperen waardoor je dus meerdere dagen in Koli National Park kunt verblijven en van de natuur kunt genieten. In het park zijn een twintigtal speciale plekken voor een kampvuur aangelegd en vijf kampeerplekken.

In het park vind je het Nature Center Ukko waar je meer informatie over de natuur in het park kunt krijgen of waar je terecht kunt voor de mooie wandelroutes.  In de winter kun je hier ook nog prima wandelen al zijn goede (waterdichte) wandelschoenen dan natuurlijk een must. Wil je off-route dan kun je er voor kiezen om sneeuwschoenen te huren die je onder je normale wandelschoenen kunt doen waardoor je gemakkelijker door de meters dikke sneeuw kunt lopen.

De normale wandelroutes zijn goed gemarkeerd en eigenlijk kun je bijna niet fout lopen. Helemaal wanneer je ook een klein overzichtskaartje hebt. Op verschillende plekken staan wegwijzers die door middel van plaatsnamen en icoontjes aangeven hoe je de route kunt vervolgen.

Wanneer je in de zomer een aantal dagen “back to basic” in de natuur bent verbleven of na terugkomt na een wandeling in de kou dan is het lekker om in het Sokos Hotel Koli te verblijven. Dit hotel met uitzicht over Koli National Park heef ruim opgezette kamers en kan geboekt worden met een compleet Spa en Sauna arrangement. Ook ligt het direct aan een piste waar je in de winter kunt skiën. 

Entree tot het Nationale Park kost €5,- per persoon voor volwassenen en €2,- voor kinderen en is in de zomer geopend van 9:00 tot en met 19:00. In de winter van 10:00 tot 17:00u.

Net buiten het Nationale Park ligt het plaatsje Koli. Hier vind je het restaurant Kolin Ryynänen. Hier kun je heerlijke lokale gerechten eten en even bijkomen na een wandeling door het park. 

Net buiten het dorpje, in Paimentupa, is het ook mogelijk om op IJslanders te rijden. Voor paardenliefhebbers is het een erg leuke manier het prachtige landschap te verkennen.  Ook kun je hier prachtig wandelen dus ook wanneer je niet van plan bent om te paardrijden is het de moeite waard Paimentupa te bezoeken. 

We raden ook aan om het Instagram account van Konsta Punkka te volgen om alvast in de Finland stemming te komen.

Hyvärilä

Hyvärilä is een klein plaatsje dat als uitvalsbasis gebruikt kan worden om te leven als een echte Fin. Enkele activiteiten waar bijna alle Finnen direct voor warmlopen zijn: vissen, Longonberry picking, langlaufen, huskysleeën of met een sneeuwscooter de omgeving verkennen. Daarnaast zijn bijna alle maaltijden die in deze regio geserveerd worden erg vers en bestaan ze bijna allemaal volledig uit lokale ingrediënten. Een leuke en afwisselende activiteit is dan ook het leren maken van één van de meest populaire gerechten uit dit gebied tijdens een kookles: het Karelian gebakje. Dit kan onder andere bij Männikkölän Pirtti.

In de regio van Hyvärilä is het in de winter mogelijk om er met een aantal husky’s op uit te trekken. Omdat de route sterk afhankelijk is van het weer en de hoeveelheid sneeuw ben je bijna altijd verzekerd van een unieke ervaring. De husky’s zijn in staat om je tijdens een tour vanuit een slee in enkele uren de omgeving te laten zien. In overleg is het mogelijk om onderweg een stop te maken en een van de typisch lokale gerechten te eten en weer even op te warmen bij een kampvuurtje. Zorg voor goede warme kleding aangezien het koud kan zijn wanneer je een tijdje stil zit in de slee.

Houd je meer van actie dan kun je overdag of ’s avonds met een sneeuwscooter helemaal los gaan op het bevroren Hyvärilä meer. Ingepakt in je meest warme kleding kun je met meer dan 100 kilometer per uur over de sneeuw razen, als je durft tenminste.  Wat ons betreft is een sneeuwscooter toer het allerleukste vlak na de schemering en wanneer de avond is gevallen. Afhankelijk van de groep rijd je in colonne een erg mooie route en door de Finse natuur. Halverwege de paar uur durende rit maak je een stop om ervaringen van elkaar uit te wisselen, lekkere (lokale) gerechten te eten én weer even opwarmen bij een mooi kampvuur. Voor de liefhebbers is het mogelijk om meerdaagse tochten af te leggen met de sneeuwscooter. Onderweg verblijf je in kleinschalige maar zeer luxe cottages. Je op deze manier verplaatsen kan een leuke manier zijn om wat van Finland te zien tijdens de winter en om naar de volgende bestemming te raken. Routes en prijzen zijn in overleg. Een tour van enkele uren inclusief diner kost ongeveer €80,-

Vervoer

North Karelia is goed te bereiken met het openbaar vervoer. Er rijden 7-8 keer per dag (rechtstreekse) treinen van Helsinki en de rit kost je ongeveer 4.5 uur. De treinen in Finland zijn zeer luxe uitgerust en hebben gratis WiFi zodat je de laatste voorbereidingen ook in de trein kunt uitvoeren. Reis je vanaf Turku dan zijn ben je ongeveer 6 uur kwijt om naar Karelia te komen.

Dagelijks zijn er 2 tot 5 vluchten tussen Helsinki en Joensuu en in een uurtje tijd ben je dan in Karelia. Eventueel is het ook 7 keer per dag mogelijk om naar Kuopio te vliegen vanaf Helsinki en de overige 140 kilometer in twee uur af te leggen met een (huur) auto.

Heb je een eigen (huur)auto dan kun je ook vanaf Helsinki via Highway 5 via Lahti en Varkaus of via Highway 6 via Lappeenranta. Het kost ongeveer 5.5 uur om vanaf Helsinki naar Karelia te rijden.