Rebecca de Bruin Geschreven door Rebec. Foto door: Rebec

De Whitsunday Islands zijn één van de grootste trekpleisters voor toeristen in Australië. Ze staan bekend om hun helder blauwe water, de dichte bossen en dure exclusieve resorts, waar je met een luxe cruise heen kunt. Maar ook voor backpackers is het een aantrekkelijke bestemming. Je kunt er duiken, snorkelen, vissen, kamperen en zeilen, maar ook gewoon lekker luieren op één van de vele boottours die in het gebied varen. Er zijn 74 eilanden waarvan Whitsunday Island het bekendste is. De meeste eilanden zijn begroeid met bossen en op vier na zijn het allemaal nationaal parken. Whitsunday is een echt ‘bounty' eiland, spierwitte stranden en een blauwe zee, begroeid met de groenste palmen. Prachtig! 

Het kleine plaatsje Airlie Beach aan de East Coast is de gateway naar de Whitsunday Islands. Vanuit hier kun je op zoek naar een bootcruise naar jou zin. Het aanbod is echt enorm; zeilboten, catamarans, luxe jachten compleet met zwembad enz. Het slimste is dan ook om er genoeg tijd voor uit te trekken, ga gewoon een middag alle touroperators af en kijk wat zij te bieden hebben. Er zijn altijd wel aanbiedingen, die verschillen per reisagent, kijk dus goed rond voordat je iets boekt! De meeste backpackers kiezen voor een driedaagse cruise rond de eilanden waarbij je overnacht op de boot. Dat is ten eerste goedkoper dan overnachten in een resort op een van de eilanden maar vooral ook veel leuker! Informeer even van tevoren of de boot 's nachts stil ligt, in verband met mogelijke zeeziekte, dan doe je namelijk echt geen oog dicht 's nachts.  

De meeste boten liggen echter 's nachts stil. Je kunt helemaal zelf kiezen op wat voor boot je de eilanden wilt verkennen. Het aanbod varieert van kleine, gezellige boten voor ongeveer 12 personen tot grote luxe schepen met alle luxe. Wij zelf hebben gekozen voor een vrij kleine boot, waar zo'n 20 mensen op gingen. Het was een ex-race zeilschip, de Samurai. Het was een goedkope aanbieding, dat was wel te merken aan de ruimte die we (niet) hadden, maar ondanks dat was het een geweldige trip. Omdat je met zoveel mensen bij elkaar zit is het contact snel gelegd, met Engelsen, Brazilianen, Israëliërs, Ieren enz. En tja, een zonsondergang is nergens mooier dan vanaf een schip. Je bent op deze trips natuurlijk veel aan het varen, maar je kunt ook allerlei andere dingen doen, bij ons pakket zat bijvoorbeeld een proefduik, om kennis te maken met de onderwaterwereld, en je kunt rond de eilanden snorkelen. Ons is een zogenaamde ‘stingersuit' aangeraden, een soort dunne wetsuit om de box jellyfish (een dodelijke kwal) te vermijden, die hebben we wel gehuurd maar we hebben er geen gezien. Maar voor die tien dollar riskeer ik liever niet mijn leven! 

Ook kun je op de eilanden wandelen. Vooral bij Whitsunday Island is het druk, alle schepen meren daar aan. Ondanks de drukte erg leuk, en als je er dan toch bent, let op de rifhaaien die rondom het eiland zwemmen. Ze zijn totaal ongevaarlijk, maar je kunt wel zeggen dat je een haai hebt gezien! Voor mij persoonlijk was de gezelligheid op de boot eigenlijk nog belangrijker dan de eilanden. Veel mensen leren kennen, slapen onder de sterren op het dek en af en toe een beetje zwemmen enzo, heerlijk! Echt een aanrader.

Meer informatie

Transport naar Airlie Beach:
De Greyhound en de Premier bussen stoppen ook in Airlie Beach. De Premier bus is over het algemeen wat voordeliger dan Greyhound, maar deze bussen rijden ook iets minder vaak. De prijzen voor een enkele reis van Premier zijn als volgt (maart 2013):
Cairns - Airlie Beach: $90
Brisbane - Airlie Beach: $144
Townsville - Airlie Beach: $45

Via Greyhound kun je ook met de hop on hop off Mini Traveller Pass reizen. Deze traveller pass is te gebruiken op bepaalde traject in het noorden, oosten en zuidoosten van Australië en is een x aantal dagen geldig. Om een voorbeeld te noemen: voor $324 reis je van Brisbane naar Cairns en weer terug en je kunt op vele plaatsen uitstappen, zo ook in Airlie Beach. 

Airlie Beach heeft heel veel hostels, en vaak krijg je bij een cruise één of meerdere overnachtingen gratis, dus het kan handig zijn daar van tevoren naar te informeren voordat je incheckt. Dit is ook het geval bij Magnums. Magnums is een gezellig hostel met leuke kamers, allemaal hutten eigenlijk, die tussen de palmen staan. Een grote plus is dat het café wat erbij hoort één van de gezelligste en populairste is in Airlie Beach, én dat het midden in het centrum zit. Daarbij is het ook nog eens een goedkoop hostel. Het is wel zo dat dit hostel vaak vol zit, boeken kan verstandig zijn.