International Exchange Program

Reis meis Geschreven door Reismeis. Foto door: Reismeis

Backpacken, op de bonnefooi vertrekken, georganiseerde groepsreizen of individuele rondreizen: er zijn talloze manieren om (een stukje van) de wereld te zien en voor een tijdje deel uit te maken van de lokale bevolking. Als je tussen de 15 en 18 jaar (en in een aantal gevallen 25 jaar) bent, kan er nog een aan dit rijtje toegevoegd worden: meedoen aan een internationaal uitwisselingsprogramma, ook wel een jaar High School genoemd. Een betrouwbare organisatie is bijvoorbeeld AFS.

Je kunt kiezen uit tientallen, soms wel meer dan honderd landen in alle hoeken van de wereld. Van Colombia tot Australië, van België tot Japan. Een reden om op uitwisseling te gaan is bijvoorbeeld omdat je een specifieke taal wilt leren. Of omdat je een nieuwe cultuur wilt ontdekken, interessante mensen wilt ontmoeten, je eigen grenzen wilt verleggen of wereldwijd vrienden wilt maken. Maar onbewust krijg je bijvoorbeeld ook goed inzicht in je eigen cultuur en maak je een enorme persoonlijke groei door. Bovendien staat het goed op je CV.

Voordat je vertrekt, en überhaupt wordt toegelaten, vindt er een zogenaamde toelatingsprocedure plaats. Deze procedure bestaat uit onder andere de inschrijving, een huisbezoek, informatie- en oriëntatiebijeenkomsten en eventueel een Engelse toets. Uiteindelijk krijg je te horen of je bent toegelaten en of je naar het land van jouw keus gaat. Dan wordt de procedure in werking gezet en worden jouw gegevens naar het kantoor van de organisatie in het gastland gestuurd. En dan kan het beginnen: de voorbereidingen! Je krijgt informatie over zaken die jij moet regelen (paspoort e.d.) en waar de organisatie zorg voor draagt. Ook is het belangrijk je te verdiepen in de gebruiken en gewoonten van je gastland.

Je verblijft bij een gastgezin, dit betekent dat je vanaf de eerste dag deel uitmaakt van het gezin en meedraait in het gezinsleven. Jij kunt zelf geen gastgezin kiezen: het gezin kiest jou op basis van het profiel dat van jou wordt gemaakt. Er wordt door de organisatie getracht een zo goed mogelijke match te maken. De samenstelling van een gezin is heel uiteenlopend: van eenoudergezinnen tot samengestelde gezinnen, met of zonder (thuiswonende) kinderen. Het kan zijn dat je bij een gezin wordt geplaatst dat een zwembad in de tuin heeft, of butlers in dienst heeft. Maar het kan ook zijn dat jouw gezin letterlijk helemaal niets heeft en ieder dubbeltje om moet draaien, of in ‘the middle of nowhere’ woont. Ieder gezin heeft zijn eigen redenen om de deur voor jou open te stellen, om jou op te nemen in hun gezin. Het gastgezin wordt niet voor jouw verblijf betaald, het gaat puur en alleen om de ervaring. Niet alleen je gastgezin, maar ook jij krijgt een persoonlijke begeleider toegewezen. Dit kan een ex-uitwisselingsstudent zijn, maar dit kan ook een gezin zijn. In principe zal deze persoon (of personen) regelmatig contact met je zoeken om te kijken hoe het met je gaat en andersom kun jij altijd bij deze persoon (personen) terecht met al jouw vragen en problemen.

Je bent leerplichtig, dus je gaat naar school (high school). Een hele ervaring, zeker gezien het unieke schoolsysteem wat wij in Nederland kennen. Het kan zijn dat je een schooluniform moet dragen. Uniformen variëren enorm: van een nette blouse met een rok/pantalon en nette zwarte omaschoenen tot een simpele polo met een korte broek en vrije keus wat schoenen betreft. Het is ook mogelijk om een jaar ‘college’ (het vervolg op ‘high school’) te volgen, als je tussen de 18 en de 25 jaar bent. Daarnaast kun je je ook nog aanmelden voor vrijwilligerswerk wereldwijd. 

De meeste exchange students geven aan dat hun tijd 'abroad' de meest fantastische tijd van hun leven is geweest. Bewust en onbewust leer je ontzettend veel: de taal, de cultuur, de tradities en gewoonten. Hoe men daar een feestje bouwt. Hoe men Kerst en Oud & Nieuw viert. Wat men dagelijks eet als ontbijt. Alles is anders (niet beter of minder goed!), zelfs de kleinste, simpelste dingen. Je gaat je familie, je eigen cultuur en die van andere landen meer respecteren. Maar je leert ook jezelf beter kennen. Je wordt zelfstandiger, ondernemender en flexibeler. Jezelf openstellen voor nieuwe dingen. Gesprekken aangaan met mensen die jou soms helemaal niet kunnen verstaan of begrijpen. Dingen doen die je nooit voor mogelijk hield. Je bouwt wereldwijd vriendschappen op, omdat je ook regelmatig andere uitwisselingsstudenten tegenkomt. En op het moment dat je zelfs in de taal van het gastland gaat denken en dromen, voel je je echt thuis... En dat moment komt soms sneller dan je zou verwachten!

Maar… Het leven van een exchange student is niet alleen maar rozengeur en manenschijn. Je gaat jezelf een aantal keren flink tegenkomen. Je krijgt heimwee, je raakt gefrustreerd door de taalbarrière, je voelt je eenzaam. En hoe goed een organisatie hun best ook doet om een student te koppelen aan een gezin, soms klikt het gewoonweg niet. Een hele vervelende situatie voor beide partijen. Voor alle genoemde situaties, en nog veel meer, zijn er persoonlijke begeleiders. Er wordt direct gekeken naar de beste oplossing. In sommige gevallen betekent dit dat men op zoek gaat naar een nieuw gastgezin. 

Je mag in principe tijdens je uitwisseling individuele trips te maken. Je moet je echter wel houden aan de regels en afspraken van de organisatie in het gastland. Deze afspraken staan in de overeenkomst die je ondertekent.

Je betaalt een zogenaamde deelnemersbijdrage. Van dit bedrag worden bijvoorbeeld de vliegtickets, verzekering voor ziekte en ongevallen, school en bijeenkomsten (+ vervoer) betaald. Je moet zelf zorg dragen voor een geldig paspoort, eventueel visum en inentingen, eigen uitgaven in het land van bestemming (hoeveel dit is hangt van jouw uitgaven af) en een WA verzekering. Het is zeker niet goedkoop, maar de ervaring is onbetaalbaar…

Een unieke ervaring, dat is wat 99% van de uitwisselingsstudenten zal zeggen als je hen vraagt naar hun jaar in het buitenland. En dat is het ook!

Andersom kan natuurlijk ook! Ook jij kunt een uitwisselingsstudent in je gezin opnemen voor een half jaar of een jaar en hem of haar alle ins en outs van onze tradities en het leven in Nederland laten ervaren.