Vestmannaeyjar (Westmann Islands)

Een wat minder bekende bestemming in IJsland maar wel zeer de moeite waard zijn de Westmann Islands. Dit is een groep van 15 eilandjes ten zuiden van IJsland. De eilanden zijn duizenden jaren geleden ontstaan tijdens vulkaanuitbarstingen. Je kunt er sinds de komst van de ferry vanaf Bakki/Landeyjahofn gemakkelijk komen, bijvoorbeeld als dagtrip vanuit de omgeving van Hella. Als je veel tijd hebt kun je er ook overnachten, met mooi weer kun je je gemakkelijk meer dan één dag vermaken op Heimaey.

Heimaey

Heimaey is het grootste eiland en is als enige bewoond. Het is van oudsher een visserseiland met een roerige geschiedenis. Er is één dorp op het eiland, verder bestaat het eiland vooral uit hoge kliffen en twee vulkanen, Eldfell en Helgafell. In het Sagnheimar Folk Museum (www.sagnheimar.is) leer je meer over de geschiedenis van het eiland, zoals de inval door piraten in 1627 en de grote vulkaanuitbarsting in 1973. De medewerkers willen je maar wat graag vertellen over hun eiland.

De vulkaanuitbarsting van 1973

Van de grote vulkaanuitbarsting is nog steeds veel te zien. In de nacht van 23 januari 1973 barstte de vulkaan Eldfell uit. Het eiland werd in alle haast geëvacueerd met behulp van de vele vissersboten in de haven. De uitbarsting duurde ongeveer 5 maanden. Er werden bijna 400 huizen (ongeveer een derde deel van de stad) op Heimaey bedolven onder de lava. De lava dreigde de haven in te stromen, wat een ramp zou betekenen voor dit eiland van vissers. Met behulp van zeewater lukte het de brandweer de lava tegen te houden, zodat de haven behouden bleef. Deze is nu zelfs nog meer beschermd dan voorheen!

Ook nu nog kun je het effect van de uitbarsting zien. Op de rand waar de lavastroom gestopt is, zijn enkele huizen uitgegraven. Heel bizar om deze onder de lava uit te zien steken en te bedenken dat er nog veel meer huizen onder liggen.

Skansinn

Een oud stukje van Heimaey dat niet volledig door de vulkaan is bedolven, is Skansinn. Hier ligt IJslands enige fort. De muren zijn opnieuw opgebouwd na de uitbarsting. Verder kun je hier een oud (hebouwd) huisje, Landlyst,  zien, waar IJslands eerste verloskundepraktijk in was gevestigd. Daarnaast is er een replica van een oude Noorse Staafkerk te zien.

Papegaaiduikers

Heimaey is een goede plek om papegaaiduikers (ofwel 'puffins') te spotten. Deze leuke vogels met hun felrode, grote snavel zitten hier in de zomerperiode langs de kliffen om te broeden. Een goede plek om te kijken is aan de oostkust bij Ofanleitishamar. Wij waren nog net te vroeg in het jaar (half mei) en hebben geen papegaaiduikers gezien. Kleine troost, bij het Saeheimar Aquarium heeft de eigenaar behalve vissen achter glas ook een baby papegaaiduiker 'geadopteerd'! Op verzoek laat hij je deze schattige vogel zien. Kijk voor meer info op www.saeheimar.is

Beklimmen van de Eldfell vulkaan

Letterlijk hoogtepunt van een bezoek aan Heimaey is het beklimmen van de vulkaan Eldfell. Deze vulkaan zorgde er in 1973 voor dat het hele eiland geevacueerd moest worden en nog steeds is het beeldbepalend voor hoe het eiland er nu uit ziet. Je kunt met de auto naar de voet van de vulkaan rijden en de auto ergens langs de kant van de weg zetten, of lopen vanuit het dorp. Het is een vrij stevige klim naar boven waar je ongeveer een uurtje over doet, maar zeker de moeite waard!

Er is geen echt pad, wel een looppaadje door het vulkanisch grind waar de berg uit bestaat. Bovenaan de top heb je een wijds uitzicht over de haven, het stadje en de zee aan de andere kant. Vanaf de top en tijdens de boottocht kun je ook de eyjafjallajökull vulkaan bekijken. Verder kun je heel goed zien hoe ver de lavastromen lopen: één grote zwarte vlakte tot aan de stad. Beklimming is wel vooral de moeite waard met mooi weer en wanneer er géén vulkaanas hangt (van de grote uitbarsting van eyjafjallajökull 2 jaar geleden op het vasteland). Anders zie je namelijk niets van het mooie uitzicht. Wandelen door de lavavelden Eldfellshraun kan altijd, er lopen verschillende hiking trails door dit lavagebied.

Andere mooie plekken

Een goede plek om uit te waaien is Stórhöfdi in de zuidelijke punt van het eiland, de winderigste plek in heel IJsland. Bij mooi weer heb je hier een mooi uitzicht. Voor de actievelingen onder ons is er het Stóraklif om te beklimmen. Bij het benzinestation bij de haven begint het pad omhoog, langs een weitje met schapen. Het begin is goed te doen, maar verderop wordt het pad zo steil dat je het touw wat er ligt nodig zult hebben. Het is een flink eind omhoog over een vrij losse ondergrond, maar wel te doen. Leuk op een heldere dag voor het mooie uitzicht, of voor een bewolkte dag voor de uitdaging. Verder is het hele gebied rondom Eldfell en Helgafell mooi om te wandelen. Het is een uitgestrekt gebied met mooie uitzichten over de zee. Voor de golfers is er ook een golfbaan op het eiland. Dit is ook het gebied waar je de papagaaiduiker zo moeten kunnen spotten.

Bekijk anders ook de foto impressie van het eiland.

Praktisch

Het eiland is vrij klein dus de meeste plekken kun je te voet bereiken. Als je echt alles uit je dag wilt halen en niet continu wilt lopen, kan het wel fijn zijn je huurauto mee te nemen. Je kan dan ook de uithoeken bereiken en hebt een schuilplaats als het weer ineens omslaat.

Een gezellig centrum met restaurantjes heeft Heimaey niet echt. Er zijn wel cafetaria en een enkel restaurant, maar minder dan wij hadden verwacht. Er is een supermarkt als je zelf boodschappen wilt doen.

De Westmann Islands zijn het makkelijkst te bereiken met de ferry vanuit Bakki/Landeyjahofn. Je betaalt voor een retourtje ISK 1150 (14 euro) per persoon, en ISK 1840 (22 euro) per auto. De oversteek duurt ongeveer 40 minuten. Voor vertrektijden kijk je op de website van de veerdienst.

Er is ook een vliegveld op het eiland, maar de ferry is makkelijker en goedkoper. Dit kan wel een optie zijn als je weinig tijd hebt en vanuit Reykjavik vertrekt. Vanuit Reykjavik kun je ook in Thorlákshöfn de ferry nemen, die er ongeveer 2,5 uur over doet.