Byron Bay

Op het meest oostelijke punt van het Australische vaste land, 800 km ten noorden van Sydney (175 km ten zuiden van Brisbane), ligt de populaire badplaats Byron Bay.

Het dorpje is door James Cook vernoemd naar de zeevaarder John Byron, die in die tijd bekend stond als 'Foul-weather Jack', omdat overal waar hij kwam de hemel naar beneden kwam. De kleine exportplaats groeide al snel uit tot een belangrijke zeehaven.

Van industrieplaats naar leefgemeenschap

Toch bleek het er lastig een gemeenschap op te bouwen. Er werd veel aan houtkap en later aan veehouderij gedaan, waardoor de omgeving niet echt aantrekkelijk meer was en er overal een vieze lucht hing van de vleesverwerkingsfabrieken. Pas na de Tweede Wereldoorlog sloten er alle fabrieken en werd de plaats herontdekt door een groep surfers. In 1973 werd het zogenaamde 'Aquarius Festival' in het nabijgelegen slaperige plaatsje Nimbin georganiseerd en binnen tien dagen ontstond er een niet te stoppen stroom van toeristen. Een groot deel van de mensen die op het Hippie Festival afkwamen waren studenten en ze besloten nooit meer weg te gaan. Ze richtten leefgemeenschappen op en al snel werd Byron Bay een vredelievend, alternatief dorpje.

Tegenwoordig is die hippie-vibe nog goed te voelen. Grote commerciële voedselketens zijn er niet te vinden, de nadruk ligt op de locale winkels en praktijken. Het 'dorpse' gevoel overheerst sterk en voornamelijk alternatieve producten en diensten kun je hier in alle soorten en maten vinden. Vanaf de hoofdstraat 'Jonson Street' stap je zo 'Main Beach' op en in de verte kun je de witte vuurtoren zien liggen. Het dorpje is compact en vlak, zodat je er lopend of met de fiets makkelijk kunt voortbewegen.

Wandeling naar de vuurtoren

De vuurtoren van Byron Bay zul je op alle ansichtkaarten tegenkomen. Hij werd in 1901 geopend en vanaf de toren heb je een geweldig uitzicht over de omgeving.

De wandeling naar de vuurtoren is met name rond zonsondergang- en opgang populair en veel hostels hebben een pendelbus die je naar de top van de berg rijden. Maar leuker is natuurlijk om de wandeling (5km, 2 uur vanaf het dorp en via het strand terug) zelf te maken. Onderweg heb je prachtige vergezichten en op informatieve borden leer je ook nog eens een heleboel over deze bijzondere locatie. Vanaf de vuurtoren kun je ook op meer beschutte stranden komen.

Loop vanuit het dorp over Lawson Street naar het oosten, tot de weg overgaan in Lighthouse Road. Tegenover het Captain Cook Carpark en het uitzichtspunt ga je rechts Lee Lane op en daar vind je de toegang naar het wandelpad dat je door het regenwoud leidt. Je komt dan langs een platform vanaf waar paragliders hun vlucht maken en daar heb je prachtig uitzicht over de stranden.

Vanaf daar zie je de vuurtoren al goed liggen en hoef je alleen nog rechtdoor naar boven te lopen. Misschien zie je zelfs wel dolfijnen of walvissen zwemmen! Voorbij de vuurtoren kom je weer op een parkeerplaats uit, waar ook een cafe zit. Vervolg je weg langs de stranden (Watego's en Little Watego's en Clarke Beach), tot je weer bij Main Beach uitkomt, loop over het strand terug naar het dorp.

Buitenactiviteiten

Als je van buitensporten houdt, ben je in Byron Bay op het goede adres. Zo kun je er fietsen, kayakken (tussen de dolfijnen), surfen, duiken, kiteboarden en paragliden, maar je kunt er ook walvissen spotten (tussen juni en september), een ballonvaart maken of een parachutesprong (skydive) maken.

Voor de mensen die naar Byron komen om te relaxen zijn er een flink aantal stranden voorhanden, kun je yogalessen nemen of je laten masseren.  

Naast de bekende sporten, zijn er in Byron Bay ook regelmatig festivals en markten (weekends) te vinden. Een perfecte manier om in contact met de locale bevolking te komen en te genieten van de relaxte sfeer van het dorp!

De 'Byron Bay Markets' worden elke eerste zondag van de maand gehouden in het 'Butler Street Reserve'. Je kunt hier vanuit het centrum gemakkelijk heen lopen, net over het spoor.

Op de tweede en vijfde zondag van elke maand vind je de 'Lennox Head Markets', vlakbij het Ainsworth meer, tegenover Lennox's Seven Mile Beach, 20 minuten ten zuiden van Byron Bay.

Festiviteiten

Byron Bay staat bekend om zijn goede festivals. Het 'East Coast Blues and Roots Festival' (ook wel 'Bluesfest' genoemd) bestaat al meer dan 20 jaar en zet tijdens het paasweekend het dorp op zijn kop met maarliefst 5 muziekpodia, 3 bars, 2 overdekte eettenten en een overvloed aan marktstallen. Ook geschikt voor kinderen!

Voor literatuurliefhebber is er het 'Byron Bay Writers Festival' in augustus. Het focust op locale schrijvers, maar er komen ook veel Aziatische schrijvers vertellen over hun werk. Elk jaar is er een ander thema.

In maart is er een andere kunstvorm aan de beurt, namelijk die van het witte doek: het 'Byron Bay Film Festival' gaat dan namelijk van start. Opgericht in 2006 met vooral films van locale filmmakers, maar al snel uitgegroeid met inmiddels 150 films uit 30 landen en zelfs wereldpremières. Op tijd je ticket boeken dus! Er zijn ook een flink aantal gratis evenementen te bezoeken.

Maar hier blijft het niet bij. Byron Bay heeft namelijk nog veel meer festiviteiten op de jaarkalender staan. Wat dacht je van het 'Byron Bay Latin Fiesta' of het 'Fatherhood Festival'? Er zijn ook tientalle sportevenementen te bezoeken ('Summer of Cycling', 'Byron Bay Triathlon', 'Winter Whales in Swim' en nog veel meer).

Ook het 'Byron Bay Under Water Festival' in september, waarbij diverse duikplekken gepromoot worden, trekt altijd veel bezoekers.

Accommodatie

Byron heeft een keur aan goede, ruim opgezette backpacker hostels, waarvan de meeste vlakbij het strand gelegen zijn. Aan te raden is het haast motel-achtige 'Aquarius Backpackers' (met o.a. zwembad, bar en travel desk), het splinternieuwe en moderne 'Nomads Hostel' (voor de "flash packers" onder ons) of het wat uit het dorp gelegen alternatieve 'Arts Factory', waar je zelfs in een tent of tipi kunt overnachten! Voor de feestgangers onder ons, die elke avond het liefst naar feestcafé 'The Cheeky Monkey's' willen, is het 'Holiday Village In' aan te raden. Het ligt precies tegenover de kroeg aan de andere kant van de weg.

Voor de kampeerders zijn er ook genoeg mogelijkheden. Het weer in dit gebied is subtropisch en dus ideaal om te kamperen. Wees wel altijd voorbereid op regen, want het regent er gemiddeld 1 op de 3 dagen, vooral tijdens de zomer en herfst. Vooruit boeken in de zomer en tijdens festivals is sterk aan te raden.

 Er zijn zogenaamde 'Holiday Parks' te vinden aan de stranden (Suffolk Beachfront Holiday Park, ten zuiden van het dorp), meer in de groene natuur (Byron Bay Tourist Village, 2km uit het centrum, gelegen aan tropische tuinen en meren) of in het dorp zelf (First Sun Holiday Park, het meest centraal gelegen park). Verder zijn er parken te vinden aan Clarkes Beach, Broken Head en meer rondom het dorp zelf.

Als je met je eigen 'Campervan' reist, kun je ook op een Holiday Park verblijven, maar er zijn ook gratis kampeerplekken ten noorden van Byron Bay aan de Pacific Highway. Het is verboden om in Byron Bay zelf of de naastgelegen woongebieden wild te kamperen en je kunt hier een boete voor krijgen. De meeste hostels hebben gratis parkeerplekken voor gasten met een auto of busje.

Hoe kom je er?

Vanuit Sydney vlieg je in ongeveer 70 minuten met Jetstar naar het nabijgelegen Ballina (enkele reis vanaf $49). Vanaf daar neem je een pendelbus (rond de $15 enkele reis).

De Greyhound rijdt dagelijks vanaf Sydney Central Station. De rit duurt ongeveer 12 uur en kost rond de $90. Vanaf Brisbane ben je er al in 3 uur en 40 minuten en betaal je maar rond de $35. Verder maken maatschappijen als de 'OZ Experience' ook een stop in Byron Bay. De bus stopt in het hartje van Byron Bay.

Met de auto volg je de Pacific Highway, tot je in het verre noorden van de staat NSW aankomt. Reken op een rit van 9 uur vanaf Sydney (800km) of twee uur vanaf Brisbane (170km). Je kunt eenvoudig een auto huren op het vliegveld van Brisbane of Ballina, maar tijdig boeken is in het hoogseizoen wel verstandig.  

Eventueel kun je er ook voor kiezen met de trein naar Byron Bay te reizen. Je moet dan naar het station van 'Casino' reizen en vanaf daar een bus naar Byron nemen. De treinmaatschappij in Australië heet 'Countrylink'.