Atherton Tablelands

De Atherton Tablelands, ook wel de Cairns Highlands genoemd, ligt zo'n 90 kilometer ten zuidwesten van Cairns. Met een totale oppervlakte van 620 km2, hoogtes van gemiddeld 700 meter boven zeeniveau, een mild tropisch klimaat en vele bezienswaardigheden maakt de Atherton Tablelands uitermate geschikt voor een- of meerdaagse uitstapjes.

De Tablelands is vanuit Cairns op een aantal manieren te bereiken. Via Gordonvale en de Gillies Highway, via Kuranda en de drukke Kennedy Highway en via Port Douglas en de Rex Range Road. 

De regio staat voornamelijk bekend om haar diversiteit. Prachtige natuur en bijzondere Australische dieren, met daarnaast een groot aanbod van zuivelproducten, fruit, thee, koffie en diverse delicatessen.  

 

Flora en fauna

Op de Atherton Tablelands kun je allerlei Australische dieren spotten, waaronder de walibi, de kangoeroe en de meest prachtige vogels. Meer specifiek voor deze regio zijn bijvoorbeeld de Lumholtz boomkangoeroe, de suikereekhoorn en het vogelbekdier. Op diverse locaties kun je deze dieren in het wild zien, al is het niet altijd vanzelfsprekend dat je ze ook daadwerkelijk ziet.
Wie graag vogelbekdieren wil zien kan een bezoek brengen aan een zogenaamde platypus farm, bijvoorbeeld het Platypus Park bij de Tarzali Lakes. Je betaalt een paar dollar entree en de beheerder kan je precies vertellen waar ze zijn en waar je op moet letten. Het is ook mogelijk met een tour mee te gaan. Neem een verrekijker mee. Op het Platypus Park kun je tevens verschillende soorten gerookte worst, vis, ham en krokodil kopen. Mensen komen van ver voor deze producten!
De boomkangoeroe is wat lastiger te vinden. De naam zegt het al: deze kangoeroe zit in de boom, dus op de grond zul je hem waarschijnlijk niet vinden. Je maakt een goede kans deze bijzondere kangoeroe in het bos bij het Malanda Falls Visitor Centre te zien. Het beste moment voor 'tree kangaroo spotting' is in de namiddag. 

Bezienswaardigheden

Dorpjes en stadjes met hun bezienswaardigheden

In de Atherton Tablelands vind je verschillende dorpjes en stadjes met ieder zijn eigen charme. We hebben een aantal voor je uitgelicht.

In Atherton, de 'hoofdstad' van de Tablelands, wonen zo'n 7000 mensen. Hier is niet de landbouw en fruitteelt (suikerriet, maïs, mango's, aardappels, avocado's, macademianoten) belangrijk, maar ook de (melk)veehouderijen. Bezienswaardigheden in Atherton zijn de Regional Gallery, de Crystal Caves, Gallo Dairyland, en het Tolga Bat Hospital. Picknicken doe je bij Hallorans Hill lookout, vogels kijken bij Hasties Swamp.

Yungaburra, een pittoresk dorpje met net geen 1000 inwoners, staat vooral in het teken van het toerisme. Nabij is de Curtain fig tree, een prachtige speling van de natuur waarbij een wurgvijg om een boom is gegroeid, die op zijn beurt weer op een andere boom is gevallen. De luchtwortels van deze wurgvijg zijn zo'n 15 meter lang en geven eer aan het woord curtain, ofwel gordijn. Bekend is ook de Seven Sisters, een groep van zeven vulkanische heuvels. Het Peterson Creek walking circuit met zijn slingerbrug is een must-do.

In (de omgeving van) Millaa Millaa is werkelijk van alles te zien en te beleven: prachtige watervallen, zuivelindustrie, een prachtig uitkijkpunt en het startpunt voor diverse wandelroutes met een totale lengte van 130 km. Deze routes behoren tot het eerste Australische netwerk voor lange wandelroutes op grote hoogtes in het regenwoud.

Malanda is een schattig stadje in het hart van de Tableland regio. In Malanda is de zuivelindustrie de belangrijkste bron van inkomsten. Leuk is het historische Malanda Hotel met haar pub, een karakteristiek gebouw, gemaakt met lokaal hout. Het schijnt zelfs het grootste houten gebouw van Australië te zijn. Ga even naar binnen voor een verfrissend drankje. In (de buurt van) Malanda vind je de Malanda Falls, het gelijknamige Environmental Park, Tarzali Lakes, de Nerada thee plantage en het Majestic Theatre, Australisch oudste nog functionerende theater. 

De hoogste stad van Queensland is Ravenshoe, bijna 920 meter boven zeeniveau. Het is de thuishaven van het windmolenpark en de historische stoomtrein, die normaal gesproken iedere zondag naar Tumoulin, het hoogste treinstation van Queensland, rijdt. De website van Ravenshoe Visitor Centre vermeldt echter dat de trein momenteel niet rijdt (juni 2012). Bijzonder is ook het Nganyaji Interpretive Centre, waar de cultuur en de levensstijl van de Jirrbal stam centraal staan. De taal die deze mensen spreken is de oudste gesproken taal ter wereld. Ravenshoe is ook het hoogste punt van de Misty Mountains wandelroute en een ideale uitvalsbasis om op zoek te gaan naar het vogelbekdier, 12 verschillende soorten buidelratten, 340 vogelsoorten en 14 kangoeroesoorten, waaronder de boomkangoeroe.

Zeg 'koffie', en je zegt Mareeba. In de omgeving van Mareeba groeit ongeveer 70% van alle koffieplanten in Australië en deze stad staat dan ook bekend om zijn overheerlijke koffie. Neem een kijkje bij de Coffee Works, proef en oordeel zelf! Het Mareeba Wetland Reserve, ook wel de Mareeba Tropical Savanna genoemd, is door experts neergezet als 'rijkste vogelregio' van Australië. Je vindt hier bijna de helft van alle 750 vogelsoorten die in het land voorkomen.

Iets verder binnenlands ligt Chillagoe, een authentiek outbackstadje met fascinerende attracties en wilde dieren in overvloed, waaronder de Zwarte roodstaartkaketoe. Leuk detail is dat Chillagoe vanuit Mareeba via de Wheelbarrow Way, de kruiwagenweg, te bereiken is. Deze naam stamt uit de tijd van de goudzoekers, die hun kostbaarheden met een kruiwagen vervoerden. Ieder jaar in mei vindt er langs deze weg een zogenaamde herdenkingskruiwagenrace plaats.
Zodra je Chillagoe nadert zie je al vrij snel de kalkstenen rotsformaties. Deze rotsformaties, in een vorig tijdperk koraal, bevatten meer dan 560 bekende grotten, waarvan de langste een gangenstelsel van maar liefst 11 kilometer heeft. De grotten in het Mungana Caves National Park variëren van 'open & airy' tot 'dark & scary' en zijn gedecoreerd met heel veel stalactieten en stalagmieten. Vulkanische activiteit heeft de bergwanden met de tijd veranderd in kleurrijk marmer. Verder vind je hier nog veel oude gebouwen, zoals de oude smelterij en een bankkluis, en de 'balancerende rots'. 

Park

Vlakbij Mena Creek, ten zuidwesten van Innisfail, ligt Paronella Park. Dit bijzondere park is niet alleen populair bij toeristen, maar ook bij bruidsparen. Paronella Park vertelt het verhaal van een Spaanse immigrant, José Paronella. Hij bouwde er een huis, de Tunnel of Love en diverse faciliteiten met de Spaanse kastelen als inspiratie. Een brand, een cycloon en een aantal overstromingen hebben ervoor gezorgd dat de gebouwen zwaar beschadigd raakten. Het is niet goedkoop om het park te bezoeken, maar het is iedere dollar meer dan waard. 
Het boek The Spanish Dreamer vertelt het bijzondere verhaal van José en de film The Impossible Dream is gebaseerd op José en zijn bruid Margarita. 

Watervallen

Er zijn heel veel watervallen te vinden op de Tablelands, waaronder de Josephine Falls, Malanda Falls, Zillie Falls en Dinner Falls. De mooiste en meest bekende is toch wel de 18 meter hoge Millaa Millaa Falls. Vlakbij het kleine stadje Millaa Millaa vind je deze gelijknamige waterval. Millaa Millaa is een Aboriginaal naam en betekent 'veel water' of 'waterval'. Het kan hier erg druk zijn met bezoekers en het is toegestaan hier te zwemmen.
De Babinda Boulders zijn ook zeker een uitstapje waard. Je kunt hier heerlijk zwemmen in een prachtig stukje natuur, perfect voor wie wat afkoeling zoekt. 
Heb je maar een dag en wil je zoveel mogelijk watervallen bezichtigen? Er zijn speciale 'waterfall circuits' die je kunt rijden.

Meren

Lake Eacham en Lake Barrine zijn kratermeren, die door de manier van de explosie zo'n 10.000 jaar geleden een lage rand hebben, in plaats van een opstaande rand zoals je bij andere kratermeren vaak ziet. De meren zijn ongeveer 65 meter diep en 1 kilometer in doorsnee. Leuk feitje is dat hier veel zoetwaterschildpadjes zwemmen! Je kunt zowel bij Lake Eacham als bij Lake Barrine wandelen, zwemmen, picknicken, gebruik maken van een van de openbare barbecues of wat eten bij het restaurant. Niet ver van Lake Barrine staan de twee 90 meter hoge Twin Kauri's. Er is geen exacte leeftijd bekend van deze dennenbomen, men vermoedt dat ze rond de 1100 jaar oud zijn.

Lake Tinaroo, of Tinaroo Dam, is een door de mens aangelegd waterreservoir wat tegenwoordig vooral voor recreatieve doeleinden wordt gebruikt. Watersport, wandelen en vissen: het kan allemaal. Het meer is ook erg mooi bij zonsondergang.

Uitkijkpunten

Voor wie op zoek is naar mooie fotolocaties en uitkijkpunten, hebben we hier een aantal op een rijtje gezet:

  • Millaa Millaa lookout (bij Millaa Millaa)
  • Mc Hugh lookout (ten noordwesten van Millaa Millaa)
  • Crawfords lookout (op de route van Innisfail naar Millaa Millaa)
  • Copperlode dam (ten zuidwesten van Cairns) 
  • Lamins Hill Lookout (ten zuidoosten van Malanda) 
  • Heales lookout (op de route van Gordonvale naar Yungaburra - aanrader!)

Overige

Naast bovenstaande bezienswaardigheden, is ook de krater en het Mt Hypipamee National Park het bezoeken waard. De Hypipamee krater is 61 meter in doorsnee en 82 meter diep. De krater is in 1879 bij toeval ontdekt doordat een aantal goudzoekers er bijna in viel. 

Voor wie wat meer tijd te spenderen heeft, kan een bezoek brengen aan Undara. De lavabuizen van Undara zijn de langste aaneengesloten buizen van een vulkaan ter wereld. Verder kun je hier concerten en opera's bijwonen, worden er bush-ontbijten en -diners verzorgd en kun je aan verschillende tours deelnemen. Het nationaal park is alleen met een gids te bezoeken. In Undara kun je overnachten in een antieke treincoupé. Deze overnachtingsmogelijkheid is verkozen tot meest unieke accommodatie in Australië.

Overige informatie

De Tablelands zijn goed bereikbaar. De wegen zijn prima en alle dorpjes en bezienswaardigheden staan goed aangegeven. Toch is een (toeristische) plattegrond van de regio handig, zodat je weet waar alle bezienswaardigheden liggen. Er zijn voldoende overnachtingsmogelijkheden, variërend van camping tot hotel. Restaurantjes en cafés vind je ook in iedere plaats, maar op veel plekken kun je ook gebruik maken van picknicktafels en openbare barbecues. Hier zijn vaak ook toiletten aanwezig. In alle genoemde plaatsen bij 'Dorpjes en stadjes met hun bezienswaardigheden' zijn toeristen informatiecentra, waar je terecht kunt met al je vragen.

Ook wandelliefhebbers kunnen hun hart ophalen. Deze regio van Queensland biedt een groot aantal wandelmogelijkheden. Langs de meren, naar een waterval of een uitkijkpunt, mooi aangelegde wandelpaden (bijvoorbeeld MaMuCanopy rainforst walk way, of de Peterson Creek walking circuit) en langere wandelroutes (Misty Mountains walking track).

Enkele globale afstanden en gemiddelde reistijden: 

  • Cairns - Atherton, via Gordonvale -> 80 km (1.15u)
  • Cairns - Atherton, via Kuranda -> 95 km (1.30u)
  • Cairns - Malanda -> 80 km (1.15u)
  • Cairns - Millaa Millaa -> 150 km (1.30u)
  • Cairns - Yungaburra -> 70 km (1u)
  • Cairns - Mareeba, via Kuranda -> 70 km (1u)
  • Cairns - Chillagoe -> 210 km (2.30u) 
  • Cairns - Ravenshoe ->170 km (2u) 

Lees ook onze andere artikelen over het magische Australie